La leyenda de la muy cara lección de ajedrez de Tom Dwan

Una apuesta de 50,000 dólares entre Tom Dwan, David Benefield y Greg Shahade sigue viva como leyenda en el mundo del ajedrez. En los 15 años siguientes, los paralelismos entre el ajedrez y el póquer han seguido creciendo.

David Hill
Apr 2, 2023
Tom Dwan (foto cortesía: PokerGO)

Era junio de 2007, la Serie Mundial de Póquer estaba en pleno apogeo y dos jóvenes jugadores de póquer estaban tomando un descanso de la acción y compartiendo una comida en PF Chang's. Uno de los jugadores, david benefield, mencionó que había estado jugando mucho ajedrez recientemente con otro jugador de póquer que era bastante bueno en ajedrez. El nombre de ese tipo era greg shahade, y fue Maestro Internacional, entre los 100 mejores jugadores de Estados Unidos. David sentía que Greg era tan bueno en el ajedrez, que incluso si Greg renunciara a su reina, la pieza de ajedrez más poderosa del tablero, David no podría vencerlo.

El otro jugador, de 20 años. tom dwan, no estaba convencido. Argumentó que con una reina de ventaja sobre su oponente, podría simplemente intercambiar todas las piezas en el tablero y usar su reina extra para forzar una victoria. De hecho, pensó que podría vencer a Greg con mucho menos que una reina, tal vez incluso con un par de peones.

"Pensé que él estaba equivocado, él pensó que yo estaba equivocado, así que tuvimos la oportunidad adecuada para hacer una apuesta divertida", recuerda David. Le propuso a Tom una apuesta: Greg jugaría sin torre, y si Tom podía vencerlo, David le pagaría a Tom 50,000 dólares. Tom nunca se echa atrás ante una buena apuesta de utilería.

Si el nombre de Greg te suena familiar, puede ser porque proviene de una familia muy conocida entre los jugadores. Su padre Mike Shahade es un Maestro de la FIDE y en Filadelfia a veces se le llama el "Alcalde de la sala de póquer Sugar House". su hermana es Jen Shahade, Gran Maestra Femenina, Embajadora de Mindsports para PokerStars con casi medio millón de dólares en premios en torneos y anfitriona de El podcast de póquer Grid.

Los Shahades crecieron jugando juegos en su familia, especialmente ajedrez, pero finalmente encontraron su camino hacia el póquer. El boom del póquer de mediados de la década de 2000 trajo a varios jugadores de ajedrez a las mesas de póquer, como el Maestro de la FIDE Ylon Schwartz, que finalizó cuarto en el evento principal de las WSOP de 2009, y el Gran Maestro ruso Alexander Grischuk, que se convirtió en un habitual de las apuestas de nosebleed online y Alguna vez consideró el póquer como su “segunda profesión”.

Según Jen, los jugadores de ajedrez sobresalían naturalmente en el póquer debido a su capacidad para dedicarse al estudio, la práctica y el reconocimiento de patrones rigurosos, y al principio les resultaba fácil ganar. “Esa es la clave. Saben estudiar un juego. No es casualidad, saben cómo estructurarlo”, explica. “Incluso en el poker puedes estructurarlo en apertura, medio juego y final. Tus rangos de apertura, tu juego post-flop, tu juego cuando estás en lo más profundo de un torneo, si eres un jugador de torneos. Es muy similar a cómo estructurarías tus fortalezas y debilidades en el ajedrez. Estudia tus aperturas, asegúrate de que tu repertorio sea bueno y de saber lo que estás haciendo cuando te reparten Jota-Nueve del mismo palo en el corte. Cuanta más preparación hagas en casa, más fácil será jugar por encima del aro cuando estás en acción”.

Para jugadores como Grischuk y Schwartz, el póquer ofrecía algo que el ajedrez no podía ofrecer: dinero. Los premios acumulados en los principales eventos de ajedrez palidecen en comparación incluso con algunos torneos semanales de póquer en línea. Los jugadores de ajedrez dedicaban muchas horas de estudio a un juego que ofrecía muy poca recompensa financiera, pero el póquer ofrecía una gran recompensa financiera por muy poco esfuerzo. Para algunos, la transición fue una obviedad. Y en aquellos días Greg y Jen Shahade se encontraban jugando mucho al póquer.

David y Greg se conocían del foro de póquer twoplustwo, en el subforo de torneos de una sola mesa. Hasta ese momento habían jugado principalmente en línea. David se acercó a él y le preguntó: "¿Cómo te iría contra un principiante en ajedrez si comenzaras sin torre?" Greg respondió que ganaría prácticamente el 100% de las veces. Eso fue música para los oídos de David. Sabía que Greg estaba en la ciudad jugando algunos de los eventos de las WSOP, así que lo invitó a la casa que David y Tom compartían con varios otros jugadores de póquer. El acuerdo al que llegaron: Greg jugaría por un freeroll del 10%, más $2,000 en caso de que Tom se retirara del juego por cualquier motivo. Greg se quejó y se quejó por tener que cambiar su vuelo de regreso a casa para que el juego funcionara, pero en secreto estaba muy feliz. Se consideró afortunado de recibir la llamada; después de todo, como el lo recuerda, "probablemente había bastantes otros jugadores fuertes presentes en Las Vegas que estarían felices de jugar una partida de ajedrez por quizás un poco menos de dinero".

Te preguntarás ¿por qué Greg no se apoyó a sí mismo si tenía tantas posibilidades de ganar? En 2007, incluso para los jóvenes millonarios del poker, 50,000 dólares era una cantidad considerable para una apuesta de apoyo. Para los ajedrecistas, esa cantidad de dinero era una barbaridad. Si bien a muchos jugadores de ajedrez les encantaba apostar sobre el tablero, rara vez jugaban por más de 100 dólares en una sola partida. Y estos todavía eran los primeros días de las incursiones de Shahade en el poker, por lo que es justo decir que Greg no estaba preparado para ello, incluso si se sentía confiado.

"Los jugadores de ajedrez no suelen tener tanto dinero", dice Jen. “Lo primero que te hará bueno en el poker es tener dinero. Ese es el número uno. Porque entonces tienes más opciones de juegos para jugar y tienes menos aversión a las pérdidas”. Ella dice que incluso si juegas un juego con una ventaja competitiva sobre tu oponente, si estás apostando, el tamaño de tus fondos podría borrar esa ventaja. “Si tienes 20,000 dólares y los pierdes, es posible que no puedas pagar el alquiler. Entonces, tener esa mentalidad y luego jugar al póquer te pone en una gran desventaja sobre alguien que no tiene esa aversión a perder”.

Y de todos modos, ¿quién podría estar seguro de que Tom y David no estaban presionando a Greg? Nunca había interpretado a Tom y no tenía idea de cuál era su fuerza real. "Si mi oponente simplemente fuera un jugador de nivel 1600-1700, yo sería un gran perdedor para ganar".

Antes de que Greg y Tom jugaran por los 50,000 dólares, acordaron jugar un partido de práctica en el que Greg entregaría un caballo en lugar de una torre. El partido de práctica costó 5,000 dólares. Acordaron que jugarían cada uno con un reloj; si a Greg se le acababa el tiempo, perdía, pero si a Tom se le acababa el tiempo, podía pensar todo el tiempo que quisiera y pagar una penalización por cada minuto que pasara de su tiempo. También acordaron lanzar una moneda antes de cada juego para decidir de qué color jugaría cada persona y cuál de los dos caballos o torres saldría del tablero.

Antes de que comenzara el juego de práctica, Tom puso dos peones en el tablero y demostró una captura “al paso”, un movimiento estándar en ajedrez, y le preguntó a Greg si estaba permitido. "Este fue otro buen augurio para mis posibilidades".

Jugaron el juego de práctica y Greg solo necesitó siete movimientos para encontrar un jaque mate. Puede que fuera jugador de ajedrez, pero también era jugador profesional. También tenía un poco de prisa. "Sentí que sería de mala educación darle jaque mate en sólo 8 movimientos y podría desalentar cualquier acción futura", dijo. Así que en lugar de eso, enrocó, prolongando el juego un poco más para dar la apariencia de paridad. "Entiendo que esto es muy vergonzoso".

En el movimiento 17, el juego había terminado, y cualquier temor que Greg tuviera acerca de que Tom aprovechara su verdadera fuerza se disipó. David llevó a Greg aparte para preguntarle cómo se sentía al respecto y qué probabilidades creía Greg que podía ofrecer de manera realista para que Tom aumentara las apuestas. Tom, sin embargo, salió del juego de práctica sin ánimo de seguir adelante con la apuesta. “Tiendo a no intentar presionar a la gente para que haga una apuesta que no quiere hacer”, dice David sobre las negociaciones. "Él estaba muy feliz de hacer la apuesta original al igual que yo, rápidamente rechazó la siguiente oferta, lo cual es justo".

En cambio, Tom pidió que cambiaran los términos de la apuesta al mejor de tres, para reducir la variación. "No pensé que habría mucha variación y no me importaba especialmente cuántos juegos quisiera jugar, así que no me pareció gran cosa", dice David. Greg, sin embargo, sentía que si necesitaba jugar más ajedrez, le deberían pagar más dinero. Quería otros 2,000 dólares. “En ese momento tenía incluso la confianza suficiente para poner el dinero yo mismo”, escribió. Cuando todo estuvo dicho y hecho, acordaron un mejor de tres, $55,000 contra $50,000, con Greg haciendo freeroll por $7,800.

El primer partido no se parecía en nada al partido de práctica. Después de unos quince movimientos, Tom sorprendió a Greg con un movimiento. “De hecho, pasé por alto un movimiento que vio mi oponente. Supuse que esto nunca sucedería bajo ninguna circunstancia, así que estaba un poco nervioso”, escribió Greg. Tom estaba jugando mucho mejor en este juego. "Pero una parte de mí creía que fue accidental, ya que parecía muy vacilante e inseguro con cada movimiento que hacía".

Al final, Greg ganó. Esa primera partida duró 44 movimientos y dejó a ambos jugadores un poco agotados. Si bien el juego pudo haberle dado a Greg un breve y leve susto, a David no le preocupó. “Había algunos ajedrecistas de alto nivel allí y yo simplemente los escuchaba de fondo. Uno de ellos dijo: 'Oh, sí, Tom está muerto contra Greg en este lugar' y eso fue suficiente para que no me preocupara mucho".

El segundo juego fue pan comido y Greg ganó después de que Tom dejó que su tiempo se redujera a sólo treinta segundos.

Luego todos se arreglaron y Greg se sorprendió al ver a Tom tomar la pérdida con calma. "Creo que pensó que sería un poco más fácil, pero no parecía importarle demasiado", recuerda David. "Siempre ha sido bastante bueno asumiendo pérdidas y este lugar no fue diferente". Tom le preguntó a Greg si creía que tenía un 5% de posibilidades de ganar. “No sabía qué decir”, escribió Greg. “Trabajé tan duro durante los juegos que sentí cierta sensación de peligro. Siempre que trabajas duro durante una partida de ajedrez debes preocuparte un poco. Sin embargo, mirando hacia atrás, es difícil imaginarlo ganando. Simplemente tiene que sobrevivir a tantas trampas y después de todo eso tiene que demostrar la técnica para vencerme desde una posición ganadora”.

Ya han pasado más de quince años desde aquella apuesta. En los años siguientes, muchas cosas han cambiado en ambos juegos. Recién ahora, finalmente, el ajedrez está viendo nuevas oportunidades financieras a través de la creación de contenido en línea y una base de jugadores en expansión que está fortaleciendo los grupos de torneos. Mientras tanto, el póquer ha visto cómo la tecnología, como los solucionadores, convierte el juego en algo más parecido al ajedrez: un juego donde el esfuerzo se traduce en habilidad. “La realidad en los niveles de élite es que es bastante aburrido”, dice David, que todavía juega profesionalmente al poker de altas apuestas. "Los mejores han dedicado innumerables horas a simular simulaciones intentando acercarse lo más posible al juego GTO, de forma similar a cómo los jugadores de ajedrez estudian con pescado seco".

“Tan pronto como surgieron los solucionadores, comenzaste a estudiar el póquer de manera mucho más parecida a como estudiarías el ajedrez, y a usar la computadora para analizar lo que debías hacer con cada mano y tratar de recordar los patrones”, dice Jen Shahade. “Siento que me ayudó a comprender el juego y pude entenderlos muy rápidamente. Pero también fue malo, porque significaba que simplemente no tenías tiempo para estudiar ambos juegos”.

Durante los últimos quince años, el mundo del póquer ha visto muchas apuestas de utilería más escandalosas y con apuestas más llamativas que ésta. Pero en el mundo del ajedrez, donde los premios acumulados aún languidecen y el juego sigue siendo una novedad, esta apuesta se ha convertido en una leyenda: el triunfo de uno de ellos sobre la élite del póquer.