Lo que está en juego en alta mar siempre ha sido parte del ADN del WPT

Mientras el World Poker Tour se prepara para zarpar en el próximo WPT Voyage, echamos un vistazo a los días de formación en los que el crucero PartyPoker Million ayudó a dar forma a la trayectoria del tour.

Tim Fiorvanti
12 de marzo, 2024
Erick Lindgren derrotó a Daniel Negreanu en el cara a cara para ganar PartyPoker Million III, la segunda edición del evento que se presentará en una transmisión del WPT. El PartyPoker Million fue una creación del legendario comentarista del WPT Mike Sexton.

A principios de la década de 2000, el mundo del póquer estaba al borde de explotar su popularidad de una manera que pocos podrían haber imaginado. El póquer en línea y las cámaras de cartas ocultas cambiarían por completo el juego, a medida que los tomadores de riesgos y los visionarios exploraran sus sueños de lo que podría ser el póquer.

Incluso en un entorno así, la idea de que un importante torneo de póquer a bordo de un crucero pudiera tener éxito parece increíble en retrospectiva. Celebrar un evento televisado con todas las preocupaciones de producción que conlleva un espectáculo completamente nuevo en un barco en el mar activo parece descabellado.

Mientras el World Poker Tour se prepara para partir hacia el WPT Voyage el 31 de marzo, lo hace en un ambiente drásticamente diferente al que el WPT organizó su primer campeonato del Main Tour en un crucero. En cada una de sus tres primeras temporadas, el crucero PartyPoker Million ofreció millones de dólares en premios, circunstancias únicas y oportunidades que impulsarían las carreras de algunos de los jugadores que se convertirían en sinónimo del boom del póquer.

Con la aceptación de gigantes de la industria como mike sexton, Steve Lipscomb y Linda Johnson, todo se hizo realidad.

Para desentrañar cómo el WPT se involucró en el crucero PartyPoker Million en primer lugar, hay que retroceder hasta 1999, antes de que Lipscomb siquiera hubiera soñado con la idea que se convertiría en el WPT. Ese año, Lipscomb y un equipo de documentales filmaron el Evento Principal de la Serie Mundial de Póquer de 1999 para Discovery Channel, y el documental resultante de una hora superó con creces todas las expectativas de la audiencia sin mucha promoción. Para Discovery, fue el comienzo de una serie de tres años de transmisiones del Evento Principal de las WSOP de estilo documental sin las cartas ocultas, antes de que las WSOP finalmente regresaran a ESPN.

Mientras tanto, en octubre de 2021, Lipscomb trazó su visión para el futuro del póquer y redactó su plan de negocios para lo que se convertiría en el World Poker Tour. En febrero de 2002, la financiación ya estaba disponible.

Antes de que comenzara la filmación del episodio debut del WPT, Lipscomb y su equipo vendieron previamente un documental para The Travel Channel, que finalmente se convirtió en el primer hogar televisivo del WPT, basado en el crucero original de PartyPoker Million.

Según Johnson, PartyPoker Million fue una creación de Sexton, un jugador de póquer que se convirtió en embajador de la marca de póquer en línea en sus inicios, antes de convertirse en la voz y el corazón del World Poker Tour.

Johnson, miembro del Salón de la Fama del Póquer y que también desempeñó un papel importante en los primeros años del WPT, participó en el crucero PartyPoker Million en el aspecto logístico en su trabajo con Card Player Cruises, una entidad que había organizado eventos de póquer en el mar como Ya en diciembre de 1992. Pero el PartyPoker Million, un evento importante, representó un paso significativo en términos de escala y los desafíos que conllevaba.

A medida que se acercaba marzo de 2002, se cerró el acuerdo para la primera temporada del WPT en Travel Channel. El primer evento se grabaría en Las Vegas en junio, pero según Lipscomb, los representantes de PartyPoker esperaban que el crucero fuera parte del mismo. de aquella primera temporada del WPT. Al final, el momento simplemente no era el adecuado.

"Ya estábamos encaminados a hacer lo que estábamos haciendo y no había manera de que encajara", dijo Lipscomb.

Lo que sucedió en cambio fue otra pieza de estilo documental que Travel Channel tituló “Cruisin' to a Million”, que detalla el primer gran evento en vivo del emergente póquer en línea, celebrado en una expedición de la marca Card Player Cruises a la Riviera mexicana.

El evento sería una convergencia de varios momentos fascinantes en el tiempo del poker. Fue la última gran retransmisión televisiva de poker en EE.UU. sin cartas ocultas, y en lugar de No Limit Hold'em, que estaba empezando a ganar impulso, fue un torneo de Limit Hold'em. Y Sexton tuvo una idea para diferenciar el Party Poker Million.

"Quería tener una garantía de $1 millón de dólares", dijo Johnson. "Hicieron muchas promociones en línea para que las personas calificaran, lo que implicaba que las personas ganaran el buy-in y una cabina para dos personas".

Linda Johnson, centro, aquí participando en la producción del WPT durante PartyPoker Million IV. Johnson, miembro del Salón de la Fama del Póquer y ganador inaugural de los Honores del WPT, jugó un papel integral tanto en los primeros días del WPT como en los cruceros de PartyPoker Million.

En lo que probablemente fue la primera señal de la inminente explosión de la popularidad del poker online y el poder de los satélites online, 100 de los 139 jugadores en el campo original de PartyPoker Million se clasificaron por tan solo $22. Cuando los jugadores y el personal subieron a bordo, Lipscomb y un equipo reducido comenzaron a filmar la acción.

"Me parece una yuxtaposición encantadora", dijo Lipscomb. “Piensas en lo que se convirtió en el tipo de sofisticación del World Poker Tour, y lo que es no es lo que era ese espectáculo. Simplemente me hace sonreír y reír. Teníamos tres camarógrafos alrededor, estábamos en el escenario donde los comediantes del crucero o del entretenimiento vienen y hacen sus espectáculos. Fueron ellos quienes estuvieron de pie con las cámaras sobre sus hombros durante más tiempo del que jamás sugerirías. Y en realidad fue un día en el que estaba bastante rocoso afuera [en el agua], tratando de mantenerlo quieto mientras filmaban”.

La historia más importante que surgió del primer PartyPoker Million fue Kathy Liebert. Salió victoriosa y se llevó un premio de primer lugar de $1 millón en una mesa final que también contó con los campeones del Evento Principal de las WSOP. Phil Hellmuth y Chris Ferguson.

Lipscomb dejó el barco para producir el documental y prepararse para lanzar el World Poker Tour. El WPT Five Diamond World Poker Classic se filmó en junio y el equipo pasó meses en Las Vegas tratando de hacer bien esos primeros tres episodios de televisión. Su experiencia en el crucero, durante el cual filmaron numerosos roll-ins y tomas de cámara de actividades y aventuras no relacionadas con el póquer, finalmente informaron la visión de Lipscomb de un producto centrado en el póquer. Cuando se presentó frente a audiencias de prueba, el mensaje quedó claro: más póquer, menos tonterías.

Cuando las paradas comenzaron a bloquearse para la temporada 1 del WPT, PartyPoker Million II se metió de lleno en la mezcla. Con el cambio de escenario hacia el Caribe, fueron los 10th Torneo televisado de los 12 de esa temporada. Cuando Lipscomb and Co. regresaron al barco en marzo de 2003, el proceso era más fluido, incluso teniendo en cuenta los desafíos de llevar una producción televisiva a gran escala a un espacio reducido en aguas abiertas.

"En la segunda edición del PartyPoker Million, la producción fue una versión reducida [en comparación con el televisor completo]", dijo Lipscomb. “Cuando estábamos filmando eso, teníamos todas las comodidades, las muchas cámaras, las cámaras de cartas ocultas, todo eso estaba en juego.

“Nuestra producción: Robyn Moder, otro nombre que simplemente no se escucha lo suficiente, y Kristin Cranford y todo el equipo, fueron genios, así que soy la persona que puede hablar de ello hoy y decir: 'Oh, sí. , lo descubrimos.' Pero los cruceros son bastante buenos en lo que hacen. Compare eso con llevar nuestro set a Costa Rica para la temporada 1, lo cual, si quiere hablar de locura, el hecho de que el gobierno no lo dejara salir de la aduana significó que tuvimos que construir un nuevo set para Foxwoods”.

En el aspecto logístico, hubo retos considerables que resolver incluso antes de que la tripulación del WPT subiera a bordo.

“Card Player Cruises tuvo que descubrir cómo la compañía de cruceros aprobaría las cámaras, la iluminación y el equipo”, dijo Johnson. “Tuvimos que contratar todo el personal extra. Tuvimos que lidiar con la contratación de jugadores de póquer, 185 crupieres, mucha gente de sala, cajeros y directores de torneos. Tuvimos que comprar muchas fichas, mesas extra, naipes y todo lo demás. Eso era mucho trabajo."

El recuerdo de Lipscomb de esa mesa final fue que transcurrió mucho mejor que su primera vez en el PartyPoker Million.

“Fue muy divertido. Y no fue un día difícil. Seré honesto, fue una de esas cosas en las que, cualesquiera que fueran las fuerzas, Poseidón no estaba ahí para torturarnos”.

Howard Lederer ganaría PartyPoker Million II, capturando su segundo título WPT de la Temporada 1. En la Temporada 2 del WPT, PartyPoker Million III multiplicó el campo de su predecesor tres veces, pasando de 180 participantes a 546 en un año; 463 jugadores se clasificaron online, mientras que 83 jugadores compraron directamente. Millones de PartyPoker también coronó a su segundo ganador millonario en tres años, con erick lindgren derrotar Daniel Negreanu cara a cara por el título.

Cuando llegó el crucero de 2004, el póquer, y el póquer en línea en particular, se habían disparado. Lipscomb recuerda claramente las consecuencias después de que los episodios del primer PartyPoker Million salieran al aire en Travel Channel.

"Cuando se emitió [el episodio de la temporada 1], el sitio de PartyPoker colapsó", dijo Lipscomb. “De repente, eso los transformó y superaron a todos en el mercado. Se convirtieron en el perro grande, y fue ese primer tipo de conexión de la televisión al póquer en línea lo que fue algo realmente impactante por derecho propio”.

PartyPoker Million tendría una tercera y última ronda del WPT durante la temporada 3. Esta vez, 743 jugadores se inscribieron en lo que finalmente sería el último evento del Main Tour sin límite de Hold'em en la historia del WPT hasta la fecha. Dos jugadores recibieron pagos de siete cifras, con las mike gracz llevándose a casa $1.525 millones como campeón.

Si bien desde entonces se ha convertido en una parte de la historia del poker hace casi 20 años, el impacto de aquellos primeros cruceros de PartyPoker Million no puede ser subestimado, especialmente ahora que el WPT se prepara para zarpar nuevamente en Virgin Voyages. Como gran parte de la historia del WPT, el entusiasmo y la amabilidad de Mike Sexton dejaron una huella permanente.

"Mike llamó personalmente a todos los clasificados y fue un gran anfitrión en los cruceros", dijo Johnson. "Mike tenía una manera de hacer que cada persona se sintiera como la persona más importante del mundo".